La sonda China Tianwen-1 entra en la órbita marciana

La sonda China Tianwen-1 ha logrado entrar en la órbita marciana este miércoles, una compleja maniobra previa al amartizaje previsto para mayo. Esta es la primera misión interplanetaria completamente autónoma del gigante asiático. 

Lanzada en julio de 2020 desde la base de Wenchang por el lanzador pesado Long March 5 , viajó siete meses en el espacio y cubrió casi 500 millones de kilómetros para alcanzar su objetivo. 

El 5 de febrero, mientras la sonda aún se encontraba a 2,2 millones de kilómetros de Marte, la administración espacial china comunicó una primera fotografía (en blanco y negro) tomada por la sonda, que ya revela varios paisajes marcianos como la llanura de Acidalia Planitia, los cañones de Valles Marineris o incluso el cráter Schiaparelli.

Maniobras muy delicadas 

Por lo tanto, la inserción en órbita comenzó el 10 de febrero de 2021 alrededor de la 1 p.m. (hora de España). Tianwen-1 usó sus propulsores para reducir drásticamente su velocidad y ser capturado por la atracción gravitacional de su objetivo. La sonda dio la vuelta al planeta antes de reaparecer y ser detectable nuevamente un poco antes de las 2 p.m. 

Sonda-China-Tianwen-1
Sonda Tianwen-1 – @CGTNOfficial

Estas maniobras siguen siendo muy delicadas, varias misiones como la soviética Mars 4 en 1973 o el American Mars Climate Observer en 1999 han fallado durante las operaciones en órbita. De las cuarenta misiones marcianas organizadas hasta ahora, más de la mitad han terminado, por diversas razones, en fracasos. 

Con Tianwen-1, China se convierte así en la sexta nación (o grupo de países) en unirse al Planeta Rojo, después de Estados Unidos y la URSS.

Un aterrizaje planeado para mayo

Pero China apunta a objetivos aún más ambiciosos porque la nave espacial de casi 5 toneladas lleva consigo un orbitador, un módulo de aterrizaje y un vehículo de motor de 240 kg (rover) equipado con seis instrumentos, como un radar de penetración en el suelo para identificar el hielo. 

“Es muy impresionante y muy atrevido. – para un primer escape marciano ”, apunta Sylvestre Maurice, del Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología (CNRS / Cnes / Universidad de Toulouse).

El aterrizaje en Marte,  que es la fase más difícil y delicada de la misión, está programado entre mayo y junio. Para entonces, el orbitador de 3.175 kg realizará un mapeo detallado de Utopia Planitia, una vasta llanura en el hemisferio norte, con el fin de identificar un lugar de aterrizaje lo más plano posible y no demasiado lleno de rocas grandes. 

Si tiene éxito, China se convertiría en la segunda nación después de Estados Unidos en aterrizar con éxito en Marte; la ex Unión Soviética y Europa (como en 2016 con el colapso de la sonda Schiaparelli) hasta ahora siempre han fallado. 

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